Les entreprises technologiques transforment les chambres des gens en «hôpitaux virtuels». Est-ce que ça durera après le COVID ? Quand Curtis Carlson a commencé à avoir mal au dos ce printemps, il a essayé de retarder la consultation d’un médecin.

La pandémie de COVID-19 faisait rage, son travail dans une organisation de logement de transition à Ukiah, en Californie, était plus occupé que jamais au milieu de l’effondrement économique, et un hôpital semblait être le dernier endroit où il voulait être.

Mais quand il s’est finalement rendu aux urgences et qu’on lui a diagnostiqué une infection rénale, Carlson a pensé qu’il n’aurait pas d’autre choix que de rester. Au lieu de cela, ses médecins lui ont parlé d’un nouveau programme qui lui permettrait de terminer le reste de ses soins hospitaliers à domicile, avec une équipe médicale le surveillant pratiquement 24 heures sur 24 et effectuant des visites en personne plusieurs fois par jour.

«J’ai été époustouflé», déclare Carlson, 49 ans. Quand il est devenu clair que le personnel installerait l’équipement, qui tient tous sur un plateau de télévision, dans la maison de Carlson, et qu’il serait en mesure de communiquer avec son équipe médicale via iPad, il était à bord. «C’était assez facile pour que je puisse l’utiliser, ce qui était génial», dit Carlson, qui se décrit comme «terrible» en matière de technologie.

«hôpitaux virtuels»

L’expérience de Carlson était révolutionnaire, dit-il. Après une nuit à l’hôpital, il était de retour à la maison avec sa femme et leurs quatre fils. «Le plus gros pour moi, c’est quand je suis rentré à la maison, en voyant le soulagement sur le visage de mon enfant de sept ans», se souvient Carlson.

«Pendant qu’ils mettaient en place la magie électrique, je lui ai demandé: ‘Étiez-vous inquiet pour moi?’ Vous pouviez le voir s’effondrer un peu. Il était vraiment très heureux que papa soit à la maison.

Les administrateurs de l’hôpital d’Adventist Health, le système qui gère l’hôpital d’Ukiah où Carlson se faisait soigner, cherchaient depuis des années des moyens d’atteindre les patients ruraux en dehors de leurs hôpitaux.

Mais lorsque la pandémie de COVID-19 est arrivée en Californie ce printemps, les administrateurs ont senti le calendrier s’effondrer. Après avoir trouvé la bonne technologie en avril, ils ont commencé à offrir le service à des patients comme Carlson dans les 29 jours.

En mai, Adventist Health avait l’infrastructure «hôpitaux virtuels» prête à soigner 200 patients dans leurs propres maisons.

Adventist n’est pas le seul à adopter à toute vitesse la nouvelle technologie pendant le COVID-19. Ces derniers mois, les hôpitaux du pays, à la recherche de moyens de libérer des lits pour les patients atteints de coronavirus, ont commencé à élargir leurs offres virtuelles, à lancer des visites de médecins vidéo et des séances de thérapie virtuelle, et à déployer des programmes pour surveiller à distance les patients vulnérables, comme ceux en soins infirmiers maisons.

«hôpitaux virtuels» Medically-Home-hospital-telehealth
«hôpitaux virtuels» Medically-Home-hospital-telehealth

Alors que les médecins et les patients adoptaient ces nouvelles méthodes de soins en ligne, Medicare, Medicaid et de nombreux assureurs privés ont temporairement modifié leurs règles de paiement pour les adapter. Mais bon nombre de ces changements ne sont garantis que jusqu’en octobre, et de nombreux obstacles réglementaires subsistent.

Maintenant qu’il est clair que la pandémie ne disparaîtra pas de sitôt, les fournisseurs de soins médicaux et les administrateurs d’hôpitaux disent qu’ils ont besoin de réformes plus substantielles pour s’assurer que leurs investissements dans la télésanté peuvent se poursuivre.

La disponibilité à long terme d’innovations telles que les lits de réadaptation dans les hôpitaux éloignés dépend principalement de la question de savoir si les assureurs publics et privés continueront de les payer.

En d’autres termes, dans l’économie des soins de santé à l’envers aux États-Unis, «hôpitaux virtuels» ce sont les modèles de paiement – et non la capacité technologique ou les avantages pour les patients – qui détermineront désormais l’avenir des soins virtuels.

Soins hospitaliers à domicile

Avant COVID-19, Medicare ne couvrait que les services de télésanté de certains fournisseurs. Il fallait aussi généralement que les patients en télésanté se trouvent dans une zone rurale et dans un établissement médical.

De nombreux plans Medicaid et la plupart des assureurs privés avaient des restrictions similaires. Mais après que l’épidémie de coronavirus de ce printemps a forcé presque tous les médecins à cesser de voir les patients en personne, les Centers for Medicare and Medicaid Services (CMS) ont émis un certain nombre de dérogations assouplissant ces règles, et les assureurs privés ont emboîté le pas.

Une fois que CMS a ouvert la voie, les assureurs privés ont également temporairement modifié leurs règles et l’ utilisation de la télésanté a explosé .

Entre avril 2019 et avril 2020, les réclamations de télésanté ont augmenté de 8336%, selon FAIR Health , une organisation à but non lucratif qui analyse les réclamations d’assurance maladie privée.

Plus de neuf millions de bénéficiaires de Medicare ont utilisé les services de télésanté au cours des trois premiers mois de la crise. Et au réseau de l’Université de Virginie, qui avait déjà un programme de télésanté plus robuste que beaucoup d’autres, les visites virtuelles ont augmenté de 9 000% entre février et mai.

«Le COVID-19 a tout changé en matière de services de télémédecine (hôpitaux virtuels)», déclare le Dr Karen Rheuban, directrice du Centre de télésanté de l’Université de Virginie. «Le génie ne retourne pas dans la bouteille.»

L’administration Trump fait maintenant pression pour un accès accru à la télésanté. Le 3 août, la présidente a signé un décret appelant CMS à étendre en permanence les types de services de télésanté couverts par Medicare, et l’administrateur de l’agence, Seema Verma, a également déclaré qu’elle pensait que l’accès à la télésanté devrait se poursuivre au-delà de l’urgence de santé publique.

Des expansions plus larges devraient venir du Congrès, où des dizaines de projets de loi sur la télésanté ont été présentés ces derniers mois, mais les législateurs n’ont pas encore sérieusement examiné le sujet.

Curtis-Carlson-hospital-telehealth
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Curtis Carlson et sa famille chez eux à Ukiah, en Californie. Gracieuseté d’Adventist Health

Les défenseurs de la télésanté disent que le moment est venu d’agir. Une gamme d’offres virtuelles pourrait être révolutionnaire pour les patients gravement malades, qui ont besoin de soins de longue durée ou qui vivent dans des zones rurales, où les fermetures d’hôpitaux ont laissé des millions d’Américains sans accès facile aux traitements.

«L’environnement dans un hôpital, bien qu’il soit très propice à des soins de haute intensité, n’est pas si propice à la possibilité de s’engager dans des activités normales de la vie quotidienne qui pourraient être réellement importantes pour le rétablissement», déclare le Dr Michael Apkon, président-directeur général de Centre médical Tufts.

En mars, quand Apkon a vu les hôpitaux italiens déborder de patients atteints de coronavirus, il a accéléré les plans de télésanté «hôpitaux virtuels» à long mijotage de Tuft.

Apkon a appelé Raphael Rakowski, le PDG de la start-up technologique Medically Home, et en avril, les deux organisations avaient lancé un programme qui fournirait des soins de niveau hospitalier au domicile des patients.

Rakowski dit qu’il a passé des années à dire aux hôpitaux qu’ils pouvaient réduire les frais généraux et améliorer l’expérience des patients en adoptant des soins à domicile. «Malheureusement, il a fallu une pandémie pour amplifier le rôle du patient dans ses propres soins», dit-il.

Pour être éligible au programme de partenariat Tufts-Medically Home, les patients doivent généralement avoir un profil similaire à Curtis Carlson: ils doivent avoir une santé relativement stable, souffrir de maladies courantes telles que l’insuffisance cardiaque, le diabète, la pneumonie ou les infections rénales, et ils doivent avoir un endroit sûr et stable pour vivre.

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Si un patient répond à ces critères, Medically Home fournit tout l’équipement, y compris les appareils de communication, les moniteurs, Internet de secours, les signaux cellulaires et les sources d’alimentation. (Certains endroits admettent des patients tels que ceux atteints de cancer, de COVID-19 ou qui ont besoin de soins à plus long terme, et avec le temps, ceux-ci augmenteront, dit Rakowski.)

À Boston, où Medically Home est basé, la société de technologie elle-même emploie des infirmières, des ambulanciers paramédicaux et d’autres membres du personnel qui visitent les patients Tufts en personne plusieurs fois par jour pour administrer des intraveineuses, faire des analyses de sang ou fournir d’autres soins, et le patient s’enregistre avec leur médecins via vidéo.

En Californie, où Carlson a été traité, et dans d’autres endroits, les hôpitaux partenaires de Medically Home fournissent le personnel. Des équipes d’infirmières et de médecins surveillent également chaque patient 24 heures sur 24 à partir d’un «centre de commande» et peuvent être contactées immédiatement en cas de questions ou de complications.

Même en tenant compte du temps et du coût des déplacements du personnel pour rendre visite aux patients à leur domicile, Rakowski affirme que l’hospitalisation à domicile coûte environ 20 à 25% de moins en moyenne que les soins en milieu hospitalier traditionnel.

En Californie, où Carlson a été l’un des premiers patients d’Adventist Health à utiliser le modèle Medically Home, le président Adventist Health Bill Wing voit des économies importantes à l’avenir.

L’entretien des installations hospitalières et la construction de nouvelles infrastructures sont très coûteux, note-t-il, donc si Adventist Health peut soigner plus de patients à distance, cela pourrait potentiellement éviter des centaines de millions de dollars en coûts de construction.

«Je pense qu’à long terme, nous verrons au moins 20% moins d’utilisation à l’intérieur des quatre murs», déclare Wing. Adventist Health avait envisagé de construire quelques nouveaux hôpitaux, mais pourrait ne plus poursuivre ces plans, dit-il.

Garder les patients en bonne santé

La télésanté peut également jouer un rôle important en aidant les patients avant qu’ils n’atteignent le point de nécessiter des soins hospitaliers.

Lorsque des procédures non urgentes ont été annulées au cours des premiers mois de la pandémie, de nombreux Américains se sont tournés vers des visites virtuelles pour suivre le traitement de routine et demander des conseils aux prestataires de soins de santé avant de s’aventurer dans les bureaux.

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Alors que certains médecins sont revenus à des visites en personne, la télésanté reste un élément important de nombreuses pratiques, explique le Dr Joseph Kvedar, dermatologue au Massachusetts et président de l’American Telemedicine Association.

Les médecins de son bureau ont tous ajouté une demi-journée de télésanté à leurs horaires en personne afin de pouvoir maintenir le nombre de patients dans la salle d’attente à un faible niveau et minimiser leur exposition au coronavirus.

Même les salles d’urgence , qui servent généralement à recevoir des visites en personne inattendues, se sont tournées vers la télésanté.

Ce printemps, l’Université de Virginie a lancé un service de soins d’urgence virtuels pour résoudre des problèmes plus petits sans obliger les patients à se rendre à l’hôpital.

UVA a également élargi son programme de surveillance à distance pour garder un œil sur les patients mis en quarantaine à domicile avec COVID-19.

Et alors que les maisons de soins infirmiers et autres établissements de soins collectifs ont vu des épidémies massives de virus , les médecins de l’Université de Virginie ont développé une stratégie de télémédecine qui leur a permis de s’associer à des établissements de soins de longue durée, de déployer rapidement la technologie, de coordonner les soins avec le personnel infirmier sur place et de réduire hospitalisations.

Ces types de programmes nécessitent de gros investissements dans la technologie et la formation, dit Rheuban de l’UVA, mais à long terme, elle a constaté que la télémédecine «diminue le besoin de visites en personne et améliore les résultats cliniques».

Payer les soins

Pour que ces innovations se poursuivent, les médecins et les systèmes de santé doivent convaincre les assureurs – ou les législateurs – que les services virtuels vont au-delà de la commodité et sont importants pour traiter un large éventail de conditions. Déjà, les assureurs commerciaux soulèvent des questions.

«Depuis que nous avons eu cette croissance explosive, nous ne savons pas nécessairement quel a été l’impact sur les résultats des patients», déclare Kate Berry, vice-présidente principale des affaires cliniques (hôpitaux virtuels) et des partenariats stratégiques chez America’s Health Insurance Plans (AHIP), le secteur principal groupe de lobbying.

Pendant la pandémie, de nombreux grands assureurs ont remboursé la télésanté au même taux que les visites en personne. Certains ont dit qu’ils maintiendraient ces taux jusqu’à la fin de l’année, tandis que d’autres n’ont pas pris de décision après septembre ou octobre.

AHIP dit qu’il veut que les patients aient accès à la télésanté, mais s’oppose aux lois qui imposeraient une couverture ou exigeraient que les assureurs remboursent la télésanté à des taux spécifiques.

Nancy Foster, vice-présidente de la politique de qualité et de sécurité des patients à l’American Hospital Association, dit que certains des membres de son organisation ont déjà entendu des assureurs qui ne prévoient pas de couvrir la télésanté au-delà de l’urgence, ou qui veulent seulement la couvrir à un prix réduit. les taux. «Ils semblent prendre du recul, ce qui est dommage», dit-elle.

«C’est peut-être encore une autre chose qui crée une plus grande opportunité pour les riches que pour ceux qui ne sont pas en mesure de payer eux-mêmes les frais supplémentaires .»

L’AHA soutient les changements apportés par CMS et préconise que le Congrès adopte une législation qui permettrait une flexibilité plus permanente quant à l’endroit où les patients pourraient être et aux technologies qu’ils utilisent pour accéder à la télésanté.

Mais le coût reste une préoccupation centrale pour les législateurs et les assureurs. «Il y a eu un tas d’obstacles à la télésanté», déclare Glenn Melnick, économiste des soins de santé à l’Université de Californie du Sud qui étudie les systèmes hospitaliers. «Si vous les supprimez de l’équation, l’utilisation va augmenter.»

Dans le système actuel où chaque visite signifie des frais distincts, cela pourrait s’accumuler rapidement. Les médecins soutiennent généralement que la télésanté devrait être rémunérée de la même manière que les soins en personne, car le travail est tout aussi complexe et prend du temps, mais les assureurs voudront réaliser des économies.

«C’est une sorte d’équilibre», déclare Josh Seidman, directeur général du cabinet de conseil Avalere Health. «Il y aura beaucoup de changements au cours des six à 12 prochains mois qui dureront à long terme en termes de mode de prestation et de paiement des soins.»

Dans l’intervalle, Medically Home et ses partenaires hospitaliers s’efforcent d’obtenir plus d’engagements des assureurs privés et gouvernementaux pour couvrir leurs soins.

Adventist Health et Tufts sont tous deux enthousiasmés par les résultats du programme «hôpitaux virtuels» jusqu’à présent, mais leurs dirigeants disent que la capacité du programme à évoluer reste à voir.

Carlson, le patient en Californie, a vu son séjour couvert par son plan d’État Medicaid et dit qu’il choisirait à nouveau le modèle à domicile s’il avait besoin de soins à l’avenir.

Après quatre jours de traitement à domicile, ses médecins ont déterminé qu’il était prêt à quitter l’hôpital. Mais avant que l’équipe adventiste aille de l’avant, ils ont aidé Carlson (hôpitaux virtuels) à trouver un médecin de soins primaires, ont fait la transition de ses dossiers et des informations pertinentes, et ont fait en sorte qu’il prenne un rendez-vous de suivi.

L’équipe technique est arrivée pour récupérer l’équipement et Carlson est resté en place. «Aucune plainte», dit-il.

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