Autrefois l’eau recouvrait une plus grande partie des continents qu’aujourd’hui. Mais… où est toute cette masse d’eau? Puisqu’on retrouve encore des fossiles de baleine dans le désert égyptien ou des fossiles de coquillage en Dordogne…

Quelques chiffres pour commencer : l’eau recouvre actuellement environ 71% de la surface de la Terre ; il s’agit essentiellement d’eau salée (97%) contenue dans les mers et océans; l’eau douce se trouve surtout sous forme de glace (78,4% glaciers et calottes polaires).

Sur notre planète rien ne se perd, rien ne se crée, tout se transforme. Dans le cas précis de votre question, l’eau change d’état au cours de son cycle, passant de l’état gazeux à l’état liquide ou à l’état solide: c’est ce que l’on appelle le cycle de l’eau.

On peut ainsi dire que la quantité d’eau est restée pratiquement inchangée depuis qu’elle est apparue sur la Terre.

L’hydrosphère désigne l’ensemble des eaux qui recouvrent la croûte terrestre, que ce soit les mers, les océans, les fleuves, les rivières et les lacs.

La masse d’eau totale de l’hydrosphère n’évolue pas au cours des siècles et reste indéfiniment constante. L’eau s’évapore, forme la vapeur d’eau qui, en se transformant en pluie, va alimenter les mers, les cours d’eau et les nappes souterraines.

De plus, suite aux mouvements des plaques tectoniques, de nouvelles chaînes de montagnes se forment, des mers et des océans disparaissent ou apparaissent et ainsi de suite.

L’eau, quant à elle, se réparti en fonction de la topographie qui varie constamment au cours des temps géologiques, raison pour laquelle, comme vous le dites on « retrouve encore des fossiles de baleine dans le désert égyptien ou des fossiles de coquillage en Dordogne ».

Réponse de Rossana Martini
Professeur
Département des sciences de la Terre
Université de Genève

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